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70岁的维珍老板飞入太空 商业航天企业第一人

据新浪科技报道,北京时间7月11日23时40分,太空旅游公司维珍银河创始人、70岁的理查德·布兰森(Richard Branson)搭乘太空船二号成功从85.9公里高的轨道返回,成为首位登上太空的商业航天企业创始人,比蓝色起源创始人贝索斯早9天,同时布兰森也成为年龄第二大的宇航员!

北京时间11日晚间22时40分,运载飞机白骑士(VMS Eve)搭载太空船二号(Unity 22)起飞。迈克尔·科尔格拉齐耶在直播采访中表示:“(这是)维珍银河的历史性时刻,太空商业旅行的历史性时刻,理查德·布兰森的历史性时刻。”

约15分钟之后,Unity 22成功与母飞机分离,点燃引擎,极速攀升。几分钟之后,画面传来机舱内的情况,四名“宇航员”离开座位,体验失重感。等机舱内画面再次出现时,四名乘客已经系好安全带,准备返回地面。此时,Unity 22正在快速下降,准备滑翔着陆。

从母飞机分离后15分钟,Unity 22成功着陆地面,稳稳停在跑道中央。太空船二号降落后,机组成员准备下机。

按美国空军和NASA定义的太空边界为50英里(80公里),而国际航空联合会认定的卡门线是62英里(100公里),因此此次飞行使布兰森成为首位登上太空的商业航天企业创始人,比蓝色起源创始人贝佐斯早9天,后者会在7月20日搭乘谢泼德飞船/飞船前往太空。不过蓝色起源新谢泼德火箭可以将飞船送入稍高于100公里卡门线的高度,比太空船二号更高。

这次飞行全程历时约1.5小时。在飞行过程中,维珍银河首先使用VMS Eve大型运载飞机,将太空船二号(VSS Unity)运载至约15,000米的高空。随后,VMS Eve与VSS Unity分离,太空船二号(VSS Unity)自行进入亚轨道空间。最终,VMS Eve和VSS Unity都返回太空港并降落,飞行船票价格为25万美元/人,失重时长在3到4分钟。

“历经16年研究、工程和测试工作,维珍银河成为了新兴的商业太空行业的先锋,这将为人类打开太空之门,让世界更加美好。”布兰森在声明中说,“我很荣幸能够帮助公司验证我们未来的宇航员将会从事的这趟旅程,确保满足人们在客户体验方面对维珍银河的独特期待。”

这也是维珍银河的第四次太空飞行测试,也是首次搭载四名成员飞行,他们最近一次载人试飞是在5月22日,当时仅有两名成员。除了布兰森之外,另外3名一同飞往太空的专家还包括:首席宇航员教官贝丝·摩西(Beth Moses)、首席运营工程师科林·贝内特(Colin Bennett),以及政府事务副总裁西莉莎·班德拉(Sirisha Bandla)。维珍银河飞行员戴夫·麦凯(Dave Mackay)和迈克尔·马苏奇(Michael Masucci)将负责驾驶该公司的V.S.S Unity宇宙飞船。

在亚轨道太空旅游领域,维珍银河的唯一竞争对手就是贝索斯的蓝色起源,因为埃隆·马斯克(Elon Musk)的SpaceX计划为乘客提供更远的旅程,目标包括国际空间站。

今年6月,贝索斯宣布他将乘坐蓝色起源的新谢珀德号(New Shepard)火箭的首次载客飞行。贝索斯计划在7月20日发射,同行的另外三人则包括他的兄弟、在2800万美元公开拍卖中胜出的神秘买家和美国传奇航天先驱,水星计划13人中的沃莉·芬克(Wally Funk)。

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